分岐鎖アミノ酸(BCAA)は非アルコール性脂肪肝炎(NASH)からの肝臓がん発生を抑制

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肝臓に脂肪の貯まった状態を脂肪肝といいますが、アルコールによって引き起こされる脂肪肝は以前から指摘されていました。一方、アルコールを飲まない人の脂肪肝から発症する肝炎を非アルコール性脂肪肝炎 (NASH:ナッシュ)と呼び、将来、肝硬変・肝がんに進行することがわかってきました。

NASHは国内に約100~200 万人も存在すると推定されており、年々増加傾向にあります。このため、NASHの患者において線維化および肝臓がんの発生を予防する対策が必要となっています。

分岐鎖アミノ酸(BCAA)は、必須アミノ酸であるバリン、ロイシン、イソロイシンのことを言います。経口BCAA製剤の投与は、肝硬変患者における低アルブミン血症を改善し、生存期間を延長させる効果が証明されています。さらに最近では、BCAAが肝硬変患者における肝細胞がんの発生を抑制することが報告されています。

今回、マウスにおけるNASHモデルにおいて、BCAAの肝線維化および発がんに対する予防効果についての研究結果を紹介します。

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NASHとは?

NASHとは、nonalcoholic steatohepatitis(非アルコール性脂肪肝炎)のことであり、文字どおりアルコールを飲まない人にみられる脂肪肝から発症した肝炎です。

原因

NASHのはっきりとした原因は不明ですが、肥満の人や糖尿病など生活習慣病の患者に多く、背景にインスリンが充分に働いていない「インスリン抵抗性」があると考えられています。

インスリン抵抗性によって血糖値が高い状態が続き、肝臓に脂肪が蓄積し、脂肪肝になります。この脂肪肝に、さらに酸化ストレスが加わって炎症が生じ、組織の線維化(かたくなること)がすすみ、NASHに進行すると考えられています。

症状

NASHには自覚症状がないことが多く、知らないうちに進行してしまいます。肥満の人で、「からだのだるさ」「疲れやすさ」などがある場合、本症を疑う症状となります。

検査所見

肝機能異常としてALT(GPT)、AST(GOT)の上昇や、炎症のマーカーであるCRPの上昇などがみられることがあります。

また血清フェリチン(体内貯蔵鉄量の指標)やIV型コラーゲン7S(肝臓の線維化を反映)が高値を示すことがあります。

脂肪肝の診断には腹部超音波検査やCTも有効です。ただし、NASHの正確な診断のためには、肝臓の細胞を取って病理検査を行う肝生検が必要となります。

いずれにしてもNASHの診断は肝臓の専門医でないと難しいため、専門医(肝臓内科など)にかかることが大切です

マウスのNASHモデルにおけるBCAAの肝線維化および肝細胞がん発生予防効果について

Branched-chain amino acids prevent hepatic fibrosis and development of hepatocellular carcinoma in a non-alcoholic steatohepatitis mouse model. Oncotarget. 2017 Mar 14;8(11):18191-18205. doi: 10.18632/oncotarget.15304.

この実験では、動脈硬化食および高脂肪食を与えてマウスにNASHを作成するモデルを用い、BCAAによる肝臓の線維化および肝細胞がんの発生予防について調査しました。

マウスを、1.普通の食餌、2.動脈硬化+高脂肪食、3.動脈硬化+高脂肪食+3%BCAAを与える3つのグループに分類しました。

60週間にわたってこられの食餌を与えたところ、68週目の調査では、BCAAの補充は、動脈硬化+高脂肪食グループにみられた肝脂肪変性、炎症、線維化、および腫瘍(肝細胞がん)の発生を有意に抑制したとの結果でした(下図)。

BCAA肝細胞がん抑制NASH

さらに細胞を使った実験により、BCAAは肝星細胞による線維化を抑制し、肝細胞のアポトーシス(プログラムされた細胞死)を防ぎ、これによって肝細胞がんの発生率を低下させていることが明らかとなりました。

以上の結果より、BCAAの補充療法は、肝細胞がんのリスクが高い進行した肝硬変患者におけるがん発生を予防する可能性があります

さらに、今回は日本で増加傾向にある非アルコール性脂肪肝炎 (NASH)のモデルを用いていることより、NASH患者における肝発がん予防対策としても重要な研究結果であると考えられます。

さらなる臨床研究を期待しましょう。


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